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向大海寻宝的海洋药剂师

发布时间:2011-06-15
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郭世琮


科学家正在醉心于一些深海动物的研究,比如鲎的血液,鳐鱼的视觉系统,芋螺的毒素等等,它们对治疗人类某些疾病具有奇异的药用价值。让我们看一看该领域的最新进展。

在美国面对北大西洋的海滩上,等到春末满月涨潮的夜晚,便能看到它们浮出海面--这些具有久远历史的成千上万的生物,至今仍与它们2.5亿年前的原始祖先一模一样。这就是一种叫做美洲鲎(Limulus Polyphemus)印海洋动籾。鲎又称为马蹄蟹,是肢口纲剑尾目厢生节肢动物,共有4种。最为人熟知的一个种便是美洲鲎。最早的鲎化石见于奥陶纪(5.05亿年前至4.38亿年前),形态与现代鲎相似的鲎化石出现于侏罗纪(2.08亿年前至1.44亿年前)。从外表与体态上看,它就像矿工戴的那种又黑又光滑的头盔。它们一旦浮出水面,就慢悠悠笨乎乎地向岸边爬去,在那里借着明亮的月光进行交配。

但对大部分美漩鲎来说,这种婚配将被推迟。等待它们的是设在美国马萨诸塞州外伍兹霍尔海洋研究所的科学家们,他们将在那里捅捉到的几百只鲎送往实验室。几周之后,这种生物的皿就能用于遏制人体内致命的感染。

事实上,鲎血的这种独特用途是基于它在有氧情况下能够变蓝,以及在遇到任何类型印对入也有害的细菌时,能够瞬目做出反应并且立目口凝结的特性。

正如多年以来已经与鲎结下了不解之缘的细胞生物学家诺曼·温赖特(Norman Wainwright)解释的那样,用几滴“史前血液”制成的试剂已在全世界得到广泛的应用,它能监测要进入人体的医疗物质与设备(如注射针剂、针头以及人造心脏)有无致病细菌。

这种“美州鲎试剂”(LAL,鲎血细胞溶解物)很灵敏,反应迅速且很经济。它只能在这里制作,因为海洋水流的交汇使北大西洋的美国海岸成为世界上独一无二的海岸,只有在这里,这类鲎才肯从海水中出来。

要说明的是,放血对这些无辜的动物并不会带釆特殊的危害,90%的鲎在被抽血之后能够存活,并且会被放生到海洋中去。

鲎的外表虽然很丑陋,但并不影响它的价值,在医学方面它还将带来其他的好处。鲎血中含有一种称为血清蛋白的物质(它与氧结合就使血液变成蓝色),科学家们正在研究这种物质,因为在试管中表明,它能遏制艾滋病病毒的扩散。鲎血的其他蛋白质在实验动物贝上显露出有治疗细菌感染的功效,但这只是从海洋动物那里得到的丰富的治疗资源之一。美国海洋生物实验室的科学家们正在系统地开发这一资源,前景看好。